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Los astrónomos acaban de encontrar lo que podría ser el planeta enano más pequeño del Sistema Solar

Para ser oficialmente contado como un planeta enano, hay cuatro requisitos que debe cumplir un pedazo de roca en el espacio, según la Unión Astronómica Internacional.

Tiene que estar en órbita alrededor del Sol; pero no alrededor de un planeta (es decir, no alrededor de una luna); no puede haber despejado la vecindad de su órbita; y tiene que tener suficiente masa para que haya alcanzado el equilibrio hidrostático, es decir, tiene una forma más o menos redonda.

Hay montones y montones de cuerpos en el Sistema Solar que cumplen con los primeros tres requisitos – como, todo el cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter. Pero nuevas observaciones de uno de los pedazos más grandes de roca en ese cinturón muestran que, ¡puede que se encuentre con los cuatro!

Su nombre es Hygeia, y es el cuarto asteroide más grande del cinturón, detrás del planeta enano Ceres (945 kilómetros, o 587 millas, de diámetro), y de los asteroides Vesta (525 kilómetros) y Pallas (512 kilómetros).

(Wizmodo)

«Gracias a la capacidad única del instrumento SPHERE en el VLT, que es uno de los sistemas de imagenología más potentes del mundo, pudimos resolver la forma de Hygiea, que resulta ser casi esférica», dijo el astrónomo Pierre Vernazza del Laboratoire d’Astrophysique de Marseille en Francia.

«Gracias a estas imágenes, Hygiea puede ser reclasificada como un planeta enano, hasta ahora el más pequeño del Sistema Solar.»

Según las nuevas mediciones, Hygiea tiene poco más de 430 kilómetros de diámetro, con una tasa de rotación de alrededor de 13,8 horas. Hygiea es el cuerpo más grande de este grupo, por lo que se le llama la familia de asteroides Hygiea. Se cree que la familia se formó hace unos 2.000 millones de años, cuando un gran impacto envió escombros de Hygiea volando hacia un enjambre de asteroides.

Sin embargo, después de explorar las imágenes VLT, el equipo de investigación sólo encontró dos cráteres de impacto inequívocos en Hygiea; cráteres de impacto minúsculos y diminutos, nada como las heridas gigantescas de Vesta.

«Ninguno de estos dos cráteres pudo haber sido causado por el impacto que originó la familia de asteroides Hygiea, cuyo volumen es comparable al de un objeto de 100 km de tamaño. Son demasiado pequeños», dijo el astrónomo Miroslav Brož del Instituto Astronómico de la Universidad de Carlos en la República Checa.

¡Qué enigma! Pero aquí es donde las simulaciones por ordenador son realmente útiles. Contemplen.

El equipo realizó un montón de simulaciones, y este es el escenario que produjo una forma como la de Hygiea, y una familia de asteroides. Hace unos 2.000 millones de años, algo de entre 75 y 150 kilómetros de diámetro se estrelló contra un gran trozo de roca.

El gran pedazo estaba completamente pulverizado. Trozos de escombros volaron por los aires, pero la masa principal de trozos fundidos calientes volvió a colapsar. A medida que se enfriaban y endurecían, se transformaban en una esfera casi perfecta.

Si esto es lo que pasó, sería la única colisión conocida como esta en el Sistema Solar. Pero, independientemente de cómo se forme, Hygiea está preparada para cambiar las cosas.

Es un poco más de la mitad del tamaño de Ceres, el planeta enano más pequeño que se conocía anteriormente en el Sistema Solar. Y puede ser el cuerpo más pequeño del Sistema Solar conocido por haber alcanzado el equilibrio hidrostático, lo que nos da una comprensión más detallada del fenómeno; a 396 kilómetros de diámetro, la luna de Saturno, Mimas, no es lo suficientemente grande, así que Hygiea la está cortando de cerca.

Si es oficialmente designado un planeta enano, amplía el rango de tamaños en que se pueden encontrar estos objetos, lo que significa que podría haber muchos más planetas enanos ahí fuera de lo que pensábamos, más allá de la órbita de Neptuno.

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