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La atracción gravitacional masiva de Júpiter podría ayudarnos a encontrar mundos extraterrestres

Hay más -mucho más- al encontrar exoplanetas habitables al hecho de que si están a la distancia correcta de su estrella en busca de agua líquida. ¿Por ejemplo, el planeta es rocoso, como la Tierra, Marte y Venus? ¿Tiene placas tectónicas y un campo magnético? ¿Tiene una atmósfera?

También hay otra pregunta importante: ¿está el mundo siendo afectado adversamente por cualquier otro exoplaneta en órbita alrededor de la misma estrella? Para obtener una mejor comprensión de esto, los astrónomos están observando la enorme atracción que el gigante gaseoso Júpiter tiene en la órbita de nuestro propio planeta.

La técnica ha sido descrita en un nuevo artículo aceptado en The Astronomical Journal y subido a arXiv.

Aunque los planetas en nuestro Sistema Solar están bastante separados, todavía están lo suficientemente cerca como para afectar las órbitas del otro, sólo un poco.

Para la Tierra, eso significa que las interacciones con Júpiter y Saturno (principalmente) pueden alargar la forma elíptica de su órbita, e influir en su inclinación axial, creando ciclos climáticos glaciales e interglaciares llamados ciclos Milankovitch.

En general, esto no ha impedido que la vida prospere, a pesar de los eventos de extinción de la Edad de Hielo. Pero, ¿qué pasaría si la influencia de Júpiter fuera más fuerte y la órbita de la Tierra se volviera aún más alargada y excéntrica? ¿Qué significaría eso para la habitabilidad de la Tierra?

«Si la órbita de la Tierra fuera tan variable como la de Mercurio en nuestro sistema solar, la Tierra no sería habitable. La vida no estaría aquí», explicó a ScienceAlert el astrónomo Jonti de la Universidad de Queensland del Sur.

«La excentricidad de la órbita de Mercurio puede llegar a 0,45. Si la excentricidad de la Tierra llegara tan alto, la Tierra estaría más cerca del Sol que Venus cuando está más cerca del Sol, y tan lejos como Marte cuando está en su punto más lejano».

No se sabía si Júpiter podría efectuar un cambio de esta magnitud, así que Horner y un equipo internacional de colegas se embarcaron en un proyecto para averiguarlo. Hicieron simulaciones del Sistema Solar, y movieron a Júpiter para ver qué pasaría.

Los resultados fueron bastante sorprendentes. El equipo encontró que su simulación funcionaba, lo que significaba que podían ejecutar una simulación del sistema para determinar cómo los planetas interactúan gravitacionalmente, y cómo los planetas orbitan realmente la estrella. Así que se puede mapear eso contra nuestra comprensión de la influencia del Sistema Solar en los ciclos de Milankovitch.

Pero también demostraron lo rápido que las cosas podían desmoronarse.

«Una de las cosas que encontramos inmediatamente fue que en realidad es bastante fácil hacer que nuestro Sistema Solar sea inestable», dijo Horner a ScienceAlert.

(Código Oculto)

«En aproximadamente tres cuartas partes de nuestras simulaciones, a medida que movemos Júpiter, lo colocamos en lugares donde, dentro de 10 millones de años, el Sistema Solar se derrumbó. Los planetas empezaron a chocar entre sí y a ser expulsados del Sistema Solar».

Aunque eso puede sonar un poco alarmante, esos resultados no son realmente relevantes para la investigación de los exoplanetas, ya que cualquier sistema de exoplanetas que permanezca el tiempo suficiente para ser detectable por nosotros es extremadamente probable que sea estable.

De hecho, hubo buenas noticias en nuestra búsqueda de mundos extraterrestres – en el cuarto restante de las simulaciones que el equipo llevó a cabo, bueno, la Tierra era bastante normal y habitable.

Esto, dijeron los investigadores, contradice la hipótesis de la Tierra Rara que propone que las condiciones que dieron origen a la vida en la Tierra son tan únicas que nunca serán replicadas en ningún otro lugar del Universo.

«La Tierra estaba más o menos en el medio. No fue rápido. No fue lento. No era grande, no era pequeño. Era realmente normal», dijo Horner.

«Lo que sugiere que al menos para este tipo de influencias orbitales, perturbaciones orbitales, en lugar de ser una Tierra rara, la mayoría de los planetas que se encuentran en la órbita de la Tierra en sistemas que simulamos serían igualmente adecuados para la vida como la Tierra, si no mejores desde el punto de vista de las oscilaciones cíclicas [climáticas]».

Estas son observaciones importantes, porque el objetivo final de la investigación es diseñar una prueba para ayudar a determinar qué exoplanetas merecen ser observados en el futuro.

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