Una increíble animación revela cómo encontramos 4.000 planetas más allá de nuestro sistema solar

La Tierra no está sola, y una nueva y sorprendente animación creada con datos de la NASA ilustra maravillosamente este punto.

Quizá no estemos solos en el universo

Imagen de: Astrofísica y Física

Puede haber trillones de otros planetas en nuestra galaxia, la Vía Láctea (que a su vez es uno de los cientos de miles de millones de otras galaxias en el universo). Pero encontrar tales planetas extrasolares, o exoplanetas, no es fácil, incluso cuando están relativamente cerca.

De hecho, la luz tarda más de cuatro años en viajar desde la estrella más cercana a nuestro sistema solar. Mientras tanto, los exoplanetas son pequeños y tenues. Además la Vía Láctea es un pajar de 100.000 años luz para que los astrónomos puedan rastrearlos.

Sin embargo, a pesar de sus largas probabilidades, los astrónomos han registrado miles de exoplanetas desde que un equipo confirmó la existencia del primero en octubre de 1991. De hecho, este mes de junio marcó un hito: los investigadores registraron el descubrimiento número 4.000 en un archivo cada vez más amplio de la NASA de exoplanetas.

Para celebrar el logro, dos artistas sacaron todos esos datos y los recogieron en un mapa animado corto. Todo en una línea de tiempo llamada «4000 Exoplanetas«, que se muestra a continuación.

El video que lo ilustra de la mejor manera

La animación fue creada por el artista Matt Russo y musicalizada por Andrew Santaguida quién trabaja en un proyecto de divulgación sobre ciencia y arte llamado System Sound. El cortometraje fue publicado en YouTube el pasado domingo.

El vídeo muestra un mapa aplanado del cielo nocturno de 360 ​​grados visto desde la Tierra. La brillante banda de estrellas en el centro es una vista transversal de la Vía Láctea, esto explica por qué nuestro sistema solar se desplaza dentro de la galaxia espiral. Cada círculo que aparece representa un descubrimiento confirmado de exoplanetas. El método principal utilizado para encontrar cada mundo se muestra como uno de los siete colores.

Por ejemplo, los círculos púrpuras muestran un planeta encontrado por su tránsito, o pasaje frente a una estrella madre. Esto se detecta porque causa caídas periódicas y sutiles en el nivel de brillo de la estrella madre en relación con la Tierra. Mientras tanto, el rosado muestra mundos distantes que fueron localizados porque su atracción gravitatoria era muy fuerte. Tanto como para hacer que su estrella se «moviera» lo suficiente para que los astrónomos la detectaran.

El ritmo de los descubrimientos en la línea de tiempo de 60 segundos comienza lentamente. Son solo unos 70 mundos extrasolares los descubiertos en la primera década. Esto se debe a que encontrar y confirmar la existencia de exoplanetas fue extraordinariamente difícil sin herramientas y recursos avanzados.

Pero a medida que aumenta la financiación, las técnicas mejoran y más telescopios terrestres ayudan en la búsqueda. Los nuevos observatorios espaciales que se lanzan al espacio aumentan la velocidad a la que se han encontrado exoplanetas. El ritmo del descubrimiento realmente explotó después de 2009, cuando la NASA lanzó su Telescopio Espacial Kepler.

Kepler, la fuente de este increíble descubrimiento

Imagen de: The Verge

Kepler enfocó su búsqueda en una pequeña porción del cielo y usó el método de tránsito de detección de exoplanetas en 150,000 estrellas. Por eso, en la animación, una gran mancha púrpura comienzó a aparecer de repente alrededor de 2010 (en la parte superior izquierda). Es a partir de aquí que el conteo de exoplanetas se dispara.

La NASA desactivó a Kepler en 2018. Pero en abril de ese año, la NASA lanzó un cazador de planetas similar llamado Satélite de Encuesta de Exoplanetas en Transición (TESS).

Se espera que TESS pueda escanear 200,000 estrellas cercanas en el 85 por ciento del cielo nocturno. Esto revelará miles de planetas adicionales.

Los astrónomos esperan que las nuevas tecnologías ayuden a encontrar cada vez más planetas. Esto nos acerca, o nos recuerda, esa idea fantasiosa que muchos se preguntan sobre si hay otros planetas que alberguen vida en el espacio.

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