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Por esto es que las hormigas son inmunes a quedar atrapadas en el tráfico

Su habilidad para evitar agruparse moviéndose como una sola unidad, como un líquido, nos ha fascinado durante siglos

Ser una hormiga es nunca quedarse atrapado en el tráfico. Esta es una de las muchas ventajas, junto con la fuerza sobrehumana, un esqueleto parecido a una armadura y dos estómagos.

A medida que estas diminutas y disciplinadas criaturas marchan a lo largo de sus estrechas carreteras bordeadas de feromonas, de alguna manera se las arreglan para mantener un flujo suave de ida y vuelta, incluso durante la hora pico.

Al cooperar en un sistema auto-organizado, los investigadores han encontrado que las hormigas argentinas (Linepithema humile) pueden adaptarse a las diferentes condiciones de la carretera y evitar que se produzcan obstrucciones. Todo lo que se necesita es un poco de altruismo y moderación – algo que los humanos deberíamos considerar.

Junto con nuestra propia especie, las hormigas son algunas de las únicas criaturas en la Tierra que se mueven por caminos que fluyen en ambas direcciones. ¿Qué han descubierto estas colonias que nosotros no hayamos descubierto?

Tienen un sistema en el que se autoregulan a sus necesidades de movimiento. (Poissonnier et al., eLife, 2019)

Claro, las hormigas no tienen reglas de tráfico como nosotros, y no temen exactamente a las colisiones, pero aún así, su habilidad para evitar agruparse moviéndose como una sola unidad, como un líquido, nos ha fascinado durante siglos.

Incluso Aristóteles se maravillaba de cómo las hormigas individuales «vuelven a su nido siguiendo una línea bastante recta y en el camino no se entorpecen unas a otras«.

Estudios anteriores han demostrado que las carreteras de hormigas pueden fluir a varios cientos de individuos por minuto, pero este estudio es el primero en encontrar evidencia directa de que incluso a altas densidades, se evitan los atascos de tráfico.

Al filmar 170 experimentos repetidos, los investigadores observaron cómo esta especie particular de hormiga se movía a lo largo de un puente entre su nido y una fuente de alimento. Los experimentos incluyeron diferentes anchos de puente (5 mm, 10 mm y 20 mm), sosteniendo entre 400 y 25.600 hormigas.

A lo largo del proceso, se recopilaron datos sobre el flujo de tráfico, la velocidad de las hormigas y el número de colisiones que se produjeron.

Lo que los autores encontraron fue sorprendente: estas hormigas parecían ser inmunes a los atascos de tráfico.

(Construyored)

«La naturaleza exacta de los mecanismos utilizados por las hormigas argentinas para mantener el flujo de tráfico en este estudio sigue siendo difícil de alcanzar», escriben, «sin embargo, cuando la densidad en el sendero aumenta, las hormigas parecen ser capaces de evaluar la aglomeración local y ajustar su velocidad para evitar cualquier interrupción del flujo de tráfico«.

De hecho, en comparación con los humanos, estas hormigas podrían cargar el puente con el doble de capacidad sin disminuir la velocidad. Cuando los humanos están caminando o conduciendo, el flujo del tráfico usualmente comienza a disminuir cuando la ocupación alcanza el 40 por ciento. Las hormigas argentinas, por otro lado, no muestran signos de desaceleración, aún cuando la ocupación del puente alcanzó el 80 por ciento.

Y lo hacen a través de una regulación de velocidad autoimpuesta. Cuando está moderadamente ocupado, por ejemplo, los autores encontraron que las hormigas realmente aceleran, acelerando hasta que se alcanza un flujo o capacidad máxima.

Además, en momentos de alta densidad como éste, se descubrió que las hormigas cambiaban su comportamiento y disminuían su velocidad para evitar colisiones que les hicieran perder más tiempo.

«Los embotellamientos son omnipresentes en la sociedad humana, donde los individuos persiguen su propio objetivo personal», explican los autores. «En contraste, las hormigas comparten un objetivo común: la supervivencia de la colonia, por lo que se espera que actúen en cooperación para optimizar el rendimiento de los alimentos.»

Obviamente, los humanos no siempre nos comportamos de manera tan lógica. Mientras que las hormigas se distribuyen uniformemente por las calles, incluso en situaciones de emergencia, es más probable que los seres humanos se pisoteen unos a otros en nuestros propios deseos urgentes.

Sin embargo, incluso sin cambiar nuestro propio comportamiento, hay algo que aprender de las hormigas, dicen los autores. Con los coches autopropulsados en el horizonte, quizás podamos encontrar una forma de emular sus estrategias y optimizar el flujo de tráfico.

Si podemos hacer que nuestras carreteras se parezcan más a los caminos de las hormigas, imagínense lo eficiente que sería el mundo.

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