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Nuevo tipo de tormenta en la caótica superficie de Saturno

Los investigadores analizaron recientemente cientos de instantáneas del fenómeno tomadas por astrónomos aficionados

Saturno no ha sido el mismo últimamente. Hace aproximadamente una década, una de sus súper tormentas periódicas estalló antes de lo previsto. Ahora los astrónomos informan sobre un tipo de ciclón en el extremo norte del planeta que nadie ha visto antes.

La mayoría de las tormentas en Saturno son pequeñas nubes que se desvanecen en días, o plumas monstruosas que tardan meses en disiparse. El nuevo fenómeno observado se encuentra en algún punto intermedio, y podría ayudarnos a entender mejor lo que se esconde bajo la cubierta del planeta gigante.

Las imágenes del telescopio tomadas del mundo anillado el año pasado revelaron largas manchas de nubes brillantes floreciendo cerca del polo norte de Saturno en cuatro ocasiones separadas entre marzo y octubre.

Los investigadores analizaron recientemente cientos de instantáneas del fenómeno tomadas por astrónomos aficionados, para desarrollar simulaciones que podrían explicar los extraños eventos climáticos.

(Madri+d)

Extendiéndose a una distancia de entre 4.000 y 8.000 kilómetros (casi 2.500 a 5.000 millas), las manchas blancas son más del doble del tamaño de la actividad ciclónica habitual que aparece de vez en cuando en las bandas doradas de Saturno.

También se tomaron su tiempo para desvanecerse de nuevo, superponiéndose unos a otros a medida que surgieron nuevos ciclones. Uno aguantó 214 días enteros.

Por muy grandes que fueran, ninguno estuvo a la altura de los espectáculos de temporada conocidos como Great White Spots. Vistas en sólo siete ocasiones desde 1876, estas enormes tormentas parecen estallar cada 28,5 años, coincidiendo con el verano del norte del planeta.

Las bestias casi relojeras pueden ser 10 veces más grandes que sus primos más pequeños, envolviendo sus colas alrededor del mundo y tomando meses para que se calmen.

En 2010, una Gran Mancha Blanca cerca del ecuador no sólo se robó el espectáculo en términos de escala y potencia, superando a las tormentas anteriores, sino que fue notablemente prematura, apareciendo una década entera por delante de las expectativas.

Afortunadamente teníamos a Cassini en la vecindad para proporcionar una visión sin precedentes de la tormenta, ayudando a los investigadores a entender mejor la causa de estos asuntos dinámicos.

Hoy en día, los científicos sospechan que las enormes tormentas son causadas por ciclos de enfriamiento que contraen gases más ligeros en la atmósfera superior, enviándolos por debajo de capas de nubes húmedas y pesadas más abajo, y forzándolos a levantar y desprenderse de su calor.

Hecho mayormente de hidrógeno y helio, la densidad total de Saturno es menor que la del agua, lo que significa que se movería en una bañera lo suficientemente grande como para sostenerlo. Pero también hay otros gases en la mezcla, incluyendo trazas de agua y amoníaco, e hidrocarburos como el metano y el propano.

Las capas de estos gases se mueven en corrientes que pueden alcanzar velocidades de 1.800 kilómetros por hora (más de 1.100 millas por hora) cerca del ecuador; más de cuatro veces más rápido que los vientos más rápidos de nuestro planeta.

Gran parte de la actividad del gigante gaseoso está impulsada por procesos energéticos de subida y bajada de fluidos y la rápida rotación del planeta. Entonces, la pregunta es cómo encajan estos nuevos eventos observados en el gran cuadro climático de Saturno.

Aunque no fueron tan impresionantes como los Grandes Lugares Blancos, la aparición de los cuatro ciclones llega en el momento justo para hacer que algunos astrónomos se pregunten si son simplemente eventos de ciclones desnutridos, después de que la tormenta de 2010 de alguna manera minara su fuerza.

También aparecieron en latitudes sospechosamente similares a las que anteriormente albergaban una Gran Mancha Blanca en la década de 1960, y están en línea con un ciclo de 60 años de Grandes Manchas Blancas en la misma parte del mundo.

No basta con mostrar con exactitud lo que hay detrás de estas tormentas, sino que su naturaleza duradera sugiere que algo está alimentando su furia en lo profundo de las nubes.

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