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Las pirañas tienen un nuevo set de dientes listos para emerger

Usted no quiere acercarse demasiado a una piraña, pero si lo hiciera, notaría algo bastante extraño: estos peces de agua dulce se despojan de sus viejos dientes en grupos, un lado de la boca a la vez, con dientes nuevos que crecen como reemplazos simultáneamente.

Un nuevo estudio ha encontrado que una mitad de la boca entrelazada de dientes nuevos espera en ‘criptas’ debajo de los dientes viejos, permitiéndoles tomar el control instantáneamente una vez que los dientes anteriores se caen.

Los investigadores que descubrieron esta maniobra odontológica bastante inusual -que ocurre varias veces en la vida de una piraña- dicen que podría haber evolucionado a partir de las necesidades principales de la piraña para protegerse de la pérdida de dientes, y siempre lista para la alimentación.

Investigaciones anteriores ya habían establecido que las pirañas perdían sus dientes de un lado de la boca a la vez, pero el mecanismo exacto de cómo estaban siendo reemplazadas había sido un misterio hasta ahora – no había aparecido ningún espécimen de museo que mostrara a las criaturas a las que les faltaba la mitad de la boca de los dientes.

(University of Washington)

«Considero que de cierta manera hallamos como solucionar un dilema que es evidente, pero que nadie había usado antes», dice el biólogo Adam Summers, de la Universidad de Washington.

«Las dentadura forman una batería sólida que se traba entre sí, y se caen al mismo tiempo en un extremo de la cabeza. La dentadura nueva usa los antiguos como ‘sombreros’ hasta que están listos para erupcionar. Por consiguiente, las pirañas jamás se quedan sin dientes, pese a que continuamente están reemplazando los dientes opacos con dientes frescos y filosos».

Usando tomografía computarizada detallada o tomografías computarizadas, el equipo observó 93 especímenes fallecidos de pirañas y sus primos pacus comedores de plantas, muestreados en 40 especies.

Al añadir otros tipos de imágenes, tinción de tejidos, análisis hereditarios y el estudio de especímenes de peces que se conservan en los museos, comenzó a aparecer una imagen detallada de lo que estaba sucediendo: a medida que los dientes viejos se desgastan, los nuevos esperan en una especie de «cripta» debajo de ellos.

(Frances Irish/Universidad de Moravian)

Además, las filas de dientes forman un fuerte bloque entrelazado, según los investigadores, y esto ayuda a explicar por qué los peces todavía pierden dientes en grupos y no han desarrollado el hábito de perderlos individualmente.

«Una vez la dentadura se gasta, es complicado sustituir sólo uno», dice el biólogo Matthew Kolmann, de la Universidad George Washington.

«Cuando hay dientes unidos, si uno se desgasta demasiado, se pierde y descuadra la línea de montaje. Todos deben trabajar en conjunto de forma coordinada».

Con una dieta que puede depender de ser capaz de morder carne, escamas, espinas, plantas y más, estos peces no quieren quedarse sin una parte de la dentadura afilada a la que recurrir – y este proceso de reemplazo recién descubierto se asegura de que así sea.

Tener los dientes entrelazados entre sí probablemente da a las pirañas una estabilidad extra al masticar, ya que el estrés se distribuye de manera más uniforme. Sin embargo, existe cierta variedad en los mecanismos de cierre utilizados por las diferentes pirañas y pacus.

Todavía hay preguntas que hacer aquí – por ejemplo, ¿son los dientes nuevos los que empujan hacia arriba, o los dientes viejos los que finalmente se desgastan, los que desencadenan el cambio? Los científicos tendrán que realizar más estudios para averiguarlo, pero parte del éxito de este estudio actual ha sido demostrar que las colecciones de los museos todavía tienen valor científico.

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