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Finalmente entendemos cómo la vida sobrevivió al infierno helado de la Tierra

La edad de hielo más severa de todos los tiempos

La vida en la Tierra se ha enfrentado a muchos desafíos, muchas veces, aparentemente, ha llegado al borde del abismo, sólo para volver con un vigor sorprendente. Ahora, los investigadores finalmente han descubierto cómo los seres vivos podrían haber sobrevivido a un evento colosal de glaciación conocido como el Período Criogénico.

También se la conoce como Snowball Earth (Bola de Nieve), duró entre 720 a 635 millones de años atrás. Y uno pensaría que una capa de hielo sobre el océano, cortando el suministro de oxígeno, habría obstaculizado el avance de la vida animal; pero la evidencia fósil indica que este no fue ni remotamente el caso.

(New Scientist)

Más bien, la vida sobrevivió, y luego floreció en una estela impresionante. Según la nueva investigación, esto fue posible porque el agua derretida de los glaciares creó bolsas oxigenadas en los océanos. En estos oasis, la vida quimiosintética podría esperar a que la edad de hielo emerja y continuar al otro lado.

Aunque el registro fósil de esa época es muy, muy escaso, hay rastros geológicos de las condiciones de la Tierra en ese momento. Los sedimentos depositados en el fondo marino, específicamente los ricos en hierro, permitieron a Lechte y a su equipo reconstruir los niveles de oxigenación.

(Scitechdaily)

Anteriormente, se había asumido que la vida debía haber resistido de alguna manera en los charcos de agua derretida en la superficie, pero lo que el equipo encontró sugiere otra manera.

En general, las relaciones isotópicas de hierro y las anomalías de cerio de los ambientes glaciomarinos revelan que las aguas eran en su mayoría extremadamente pobres en oxígeno, pero cuanto más se acercan a la línea de puesta a tierra de la plataforma de hielo, más oxidados están los depósitos.

Cualquier vida eucarística que viviera en esas aguas aireadas también habría necesitado alimento para prosperar. El hierro puede ser una pista de esto.

(LoganArt/Pixabay)

Sabemos que el agua de mar era rica en hierro disuelto. Y sabemos que hoy en día, existen bacterias quimiotróficas que derivan su energía de la oxidación del hierro disuelto, desprendiéndose de los óxidos de hierro cuando terminan con él.

Así que los depósitos oxidados alrededor de la línea de puesta a tierra de la plataforma de hielo podrían haber sido causados por bacterias marinas que oxidan el hierro, atraídas y prosperando en el agua oxigenada.

No tenemos pruebas sólidas de que esto haya ocurrido, por supuesto, pero es una teoría creíble que encaja con la evidencia disponible – y envuelve claramente un par de interrogantes sobre la Snowball Earth.

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