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Ese asteroide asesino de dinosaurios también acidificó los océanos

La quema de carbón, petróleo y gas podría llevar a una caída del pH mayor que la de hace 66 millones de años

Sabemos que el impactador Chicxulub fue responsable de la extinción de los dinosaurios terrestres cuando se estrelló contra la Tierra hace unos 66 millones de años. Pero nuevas investigaciones muestran que el asteroide también acidificó severamente los océanos, destruyendo gran parte de la vida que reside bajo el agua.

Es la primera evidencia directa que los científicos han encontrado que el impacto destructor del dinosaurio también fue el culpable de la acidificación instantánea de las aguas, suficiente para provocar una extinción masiva que debería actuar como una advertencia para nosotros hoy en día.

Cantidades significativas de vida marina fueron eliminadas por el asteroide Chicxulub, dicen los investigadores; parece que no hubo una acumulación gradual de niveles de ácido causados por la actividad volcánica, como se había planteado anteriormente.

«Nuestros datos hablan en contra de un deterioro gradual de las condiciones ambientales hace 66 millones de años», dice el geoquímico Michael Henehan, del Centro Alemán de Investigación en Geociencias de la GFZ. «Antes del impacto, no pudimos detectar ninguna acidificación creciente de los océanos.»

«La acidificación oceánica que observamos podría haber sido fácilmente el detonante de la extinción masiva en el reino marino», dice el geólogo Pincelli Hull, de la Universidad de Yale en Connecticut.

Ilustración 3D de un impacto de asteroide en el agua. (Alexyz3d/iStock)

Aunque los científicos han sospechado durante años que el impacto del asteroide habría provocado una disminución del pH del océano (un aumento de la acidez) gracias a la explosión de rocas ricas en azufre y a la consiguiente lluvia ácida, fue el descubrimiento de una colección particularmente abundante de fósiles lo que ayudó a confirmarlo.

El equipo estudió muestras de una gruesa veta fósil dejada por los foraminíferos -pequeño plancton que cultiva conchas de calcita- en una cueva de Geulhemmerberg, en los Países Bajos. Al investigar los isótopos del elemento boro (un indicador de pH) en las cáscaras dejadas atrás, se reveló la acidificación alrededor del tiempo de la muerte del Cretácico-Paleógeno.

«En esta cueva, una capa especialmente gruesa de arcilla de la inmediatamente después del impacto acumulado, lo cual es bastante raro», dice Henehan.

«Debido a que se depositó tanto sedimento al mismo tiempo, eso significó que pudimos extraer suficientes fósiles para analizar, y pudimos capturar la transición.»

El impacto en la cadena alimenticia habría sido enorme, afectando a casi todas las demás criaturas de la cadena. Organismos como los foraminíferos ya no podrían sobrevivir, las formas de vida que se alimentaban de ellos también habrían muerto, y así sucesivamente. El papel del océano como sumidero de carbono se habría reducido enormemente como resultado de ello.

Este estudio también responde a algunas preguntas de larga data acerca de si el impacto del asteroide mató casi completamente la vida oceánica, o si algunas especies (de plancton más pequeño, por ejemplo), fueron capaces de sobrevivir. Es un poco de ambos, dice la nueva investigación.

En otras palabras, una pérdida importante de especies para empezar, de hasta el 50 por ciento, seguida de un período de recuperación de transición. Eso podría dar a los expertos algunas pistas frescas sobre cómo la vida marina comenzó a florecer de nuevo – un proceso que llevó millones de años.

Como muestran los fósiles de foraminíferos, eso pone la vida futura de este planeta en un terreno inestable, la quema de carbón, petróleo y gas podría llevar a una caída del pH mayor que la de hace 66 millones de años, dicen los investigadores, aunque es importante señalar que están en juego muchos factores diferentes.

«Cuando el asteroide golpeó, el CO2 atmosférico ya era naturalmente mucho más alto que hoy, y el pH mucho más bajo», dijo a The Guardian el científico ambiental Phil Williamson de la Universidad de East Anglia en el Reino Unido, que no participó en el estudio. «Además, los grandes impactos de asteroides causan oscuridad prolongada.»

«Sin embargo, este estudio advierte que los cambios globales en la química oceánica que estamos impulsando actualmente tienen el potencial de causar daños altamente indeseables y efectivamente irreversibles a la biología oceánica».

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