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El porqué el volcán White Island hizo erupción sin previo aviso

de Nueva Zelanda

Se ha confirmado la muerte de cinco personas, trenta y uno permanecen en el hospital con heridas y ocho siguen desaparecidas tras las repentinas erupciones volcánicas en Whakaari/White Island, frente a la costa este de Nueva Zelanda.

La isla es un destino turístico y 47 personas estaban en ella cuando estalló el lunes por la tarde. Tres de los rescatados han sido dados de alta del hospital.

Los vulcanólogos de GeoNet, que opera un sistema de monitoreo de peligros geológicos, describieron la erupción como impulsiva y de corta duración, con un penacho de ceniza que se elevó a más de tres kilómetros por encima del respiradero.

La Primera Ministra Jacinda Ardern elogió esta mañana la valentía de los primeros en responder y de los pilotos que realizaron un reconocimiento aéreo. Confirmó que los sobrevuelos no han mostrado señales de vida. La policía está evaluando hoy si es seguro regresar a la isla para una operación de recuperación.

Peligros volcánicos

White Island es uno de los varios volcanes de Nueva Zelanda que pueden producir erupciones explosivas repentinas en cualquier momento. En este caso, el magma es poco profundo, y el calor y los gases afectan las aguas superficiales y subterráneas para formar sistemas hidrotermales vigorosos.

La erupción impulsada por el vapor, también llamada erupción hidrotermal o freática, puede ocurrir repentinamente y con poco o ningún aviso. La expansión del agua en vapor es supersónica en velocidad y el líquido puede expandirse a 1.700 veces su volumen original. Esto produce impactos catastróficos.

La energía de expansión es suficiente para romper la roca sólida, excavar cráteres y expulsar fragmentos de roca y cenizas a cientos de metros de distancia del respiradero. Sabemos de sitios en Nueva Zelandia donde el material ha sido volado a más de tres kilómetros de la chimenea por tales erupciones.

Potencial para erupciones futuras

Los peligros que se esperan de las erupciones provocadas por el vapor son las violentas expulsiones de bloques calientes y cenizas, y la formación de corrientes «huracanadas» de cenizas húmedas y partículas gruesas que irradian desde el respiradero de la explosión. Estos pueden ser mortales en términos de traumatismos por impacto, quemaduras y lesiones respiratorias.

Las erupciones son de corta duración, pero una vez que ocurren, hay una alta probabilidad de que ocurran otras, generalmente más pequeñas, a medida que el sistema se reequilibra. White Island es un lugar privilegiado para realizar esta actividad, pero no es el único lugar de Nueva Zelanda en el que puede ocurrir.

El monte Ruapehu (lago del cráter), el monte Tongariro (Te Maari y Ketetahi) y las áreas geotérmicas de la Isla Norte central tienen el potencial de causar tales eventos. Sabemos que ha habido más de 60 erupciones hidrotermales en los últimos 100 años en Nueva Zelanda. Algunos de ellos han causado pérdidas de vidas.

Sin advertencia

El monitoreo y la alerta de erupciones hidrotermales es un gran desafío. Normalmente no vemos venir estas erupciones, no importa cuánto nos gustaría hacerlo. Muchos sistemas ya están «preparados» para tales eventos, pero los desencadenantes son poco conocidos.

Los períodos de advertencia, una vez que se inicia un evento, son probablemente del orden de segundos a minutos. Nuestra única esperanza para anticiparnos a estos eventos es hacer un seguimiento de la presión potencial de vapor y líquido en los sistemas hidrotérmicos y aprender de su comportamiento a largo plazo cuando se encuentran en un estado supercrítico.

Desafortunadamente no hay reglas simples que se puedan seguir y cada sistema hidrotérmico es diferente.

En esta era de tecnología y monitoreo instrumental, parece irracional que haya poca o ninguna advertencia para tales erupciones. La erupción no es causada por el magma, sino por el vapor, y esto es mucho más difícil de rastrear en nuestros sistemas de monitoreo actuales.

Hemos visto otras catástrofes hidrotermales fatales en otras partes del mundo, como la erupción del Monte Ontake en Japón en 2014. Nueva Zelanda ha tenido más suerte que muchas otras partes del mundo, hasta ahora.

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