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El Aye-Aye de Madagascar tiene un extraño dedo secreto

Uno de los lémures más escurridizos y peculiares del mundo acaba de aumentar la rareza. El animal tiene seis dedos en sus manos, lo que lo convierte en la única especie de primate conocida que tiene un «seudopulgar» escondido en la muñeca de cada brazo.

Sin embargo, no confundas su naturaleza oculta con su inutilidad. El pequeño pulgar extra tiene tres grados de movimiento, igual que un pulgar normal; puede ejercer mucha fuerza, e incluso tiene su propia huella dactilar.

Los aye-ayes (Daubentonia madagascariensis), nativos de Madagascar, son completa y adorablemente raros. Tienen los ojos grandes y redondos y las orejas enormes, para adaptarse a su estilo de vida nocturna. Su pelaje es grueso y con puntas blancas, lo que les da una apariencia de rana.

Y luego están las manos, con dedos largos y delgados. Un dedo de cada mano se extiende unos centímetros más que los otros: una adaptación evolutiva para llegar a los troncos huecos y lanzar los jugosos gusanos que hay dentro.

El Aye.aye de Madagascar tiene 6 dedos (Madagazine)

«El aye-aye tiene la mano más loca de todos los primates», dijo el biólogo Adam Hartstone-Rose de la Universidad Estatal de Carolina del Norte.

«Sus dedos han evolucionado hasta llegar a ser extremadamente especializados -tan especializados, de hecho, que no son de mucha ayuda cuando se trata de moverse a través de los árboles. Cuando los ves moverse, parece un extraño lémur caminando sobre arañas».

Hartstone-Rose, cuyo laboratorio de investigación se especializa en biología comparativa y morfología funcional, estaba estudiando los tendones del brazo del aye-aye con su colega Edwin Dickinson, cuando detectaron una protuberancia inusual en la muñeca.

Usando técnicas de imagen digital – en las que un escáner digital 3D de la parte del cuerpo de un animal puede ser estudiado en detalle sin destruir dicha parte del cuerpo – los investigadores estudiaron las manos de seis dedos de los Aye-ayes, hombres y mujeres, a través de un rango de edades, desde juveniles hasta adultos.

Encontraron el dígito, que identificaron como un pseudotumbro, en las dos manos de los seis animales.

«El seudopulgar es definitivamente más que un nudo», dijo Hartstone-Rose.

«Tiene una extensión ósea y cartilaginosa y tres músculos distintos que la mueven. El seudombo puede retorcerse en el espacio y ejercer una cantidad de fuerza equivalente a casi la mitad del peso corporal del aye-aye. Así que sería muy útil para agarrar.»

El dedo no carece de precedentes, aunque marca un descubrimiento único para los primates. Lo más famoso es que el panda gigante (Ailuropoda melanoleuca) tiene una estructura de seudopulgar que sobresale de su propia muñeca y que utiliza específicamente para agarrar el bambú que come.

A los lunares que cavan también les crece un segundo pulgar de las muñecas. No es para agarrar en este caso; el seudopulgar ensancha la envergadura de las patas de los animales, presumiblemente para hacerlas más eficientes. Y algunas ranas también tienen seudopulgares, aumentando su número de dedos a cinco de los cuatro habituales que vemos en las ranas.

Típicamente, parece haber una ventaja en estos dedos extra. Eso es probablemente cierto también para el aye-aye, de acuerdo con los investigadores.

«En este caso, la mano del aye-aye es tan especializada para forrajear un dedo extra para la movilidad se hizo necesario», dijo Hartstone-Rose.

«Algunas otras especies de primates han reducido los dedos para ayudar a la locomoción. El Aye-aye es el primer primate que aumenta los dedos en la mano en lugar de reducirlos.

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