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Ancestros del dragón de Komodo poseían cabezas gigantescas

Muy antiguos ancestros

Millones de años antes de que los dinosaurios llegaran a la escena, una familia de grandes «cocodrilos rojos», también conocidos como eritrosuches, vagaban por el planeta a gatas.

De tres a cinco metros de largo, estos lagartos terrestres, cuyos fósiles fueron encontrados en Rusia, eran depredadores del ápice, y sus poderosos pero cortos cuerpos estaban dominados por un rasgo intimidatorio: sus cráneos de tamaño considerable.

En relación con su tamaño corporal general, los investigadores concluyen que este lagarto prehistórico tenía una de las cabezas más grandes de todos los reptiles y la cabeza más grande de todos los dinosaurios conocidos.

«No sabemos con seguridad por qué fue así, pero suponemos que podría haber estado relacionado con su papel como los principales depredadores en varios ecosistemas del Triásico», dijo a Newsweek Richard Butler, un paleobiólogo de la Universidad de Birmingham, «tener una cabeza y una mordedura grandes y poderosas probablemente sea útil para capturar presas».

(Reptile Evolution)

El género más antiguo de eritrosuchidio es una Garjainia, con ejemplos encontrados en Rusia – Vjushkovia triplicostata – y en Sudáfrica – Garjainia prima. Se cree que estas criaturas son hipercarnívoros terrestres, lo que significa que su dieta contiene más del 70% de carne, como los cocodrilos de hoy en día.

Pero aún hay mucho que no sabemos sobre estos depredadores. Mientras que los restos de Garjainia encontrados en Rusia incluyen un cráneo casi completo, este conjunto de siete esqueletos ha permanecido relativamente sin estudiar.

Ahora, la primera descripción anatómica completa de V. triplicostata sugiere que estas dos criaturas separadas no eran tan diferentes después de todo. De hecho, resulta que eran de la misma especie.

No sólo sus cabezas son similarmente masivas, ocupando aproximadamente un cuarto de la longitud de todo su cuerpo, los investigadores reportan que ambos especímenes son casi idénticos en forma, con muy pocas diferencias de las que hablar.

(Mark Witton Blog)

No importaba si vivían en Rusia o en Sudáfrica, los lagartos de Garjainia mantenían sus inusualmente grandes cabezas equilibradas encima de sus corpulentos armazones.

Comparando su cráneo y fémures con 89 mamíferos, lepidosaurios y cocodrilos actualmente vivos, así como 41 dinosaurios y pterosaurios fosilizados del Triásico Temprano, los autores no encontraron otras proporciones como ésta.

Sus cabezas eran desproporcionadamente grandes en comparación con otros cocodrilos, dinosaurios y aves. Y aunque esto puede parecer un obstáculo, las cabezas más grandes tienden a estar asociadas con animales carnívoros.

«Estos son animales extraños, pero mucho de su biología sigue sin estudiarse», dijo Butler a Newsweek.

«Presumiblemente deben haber tenido músculos muy poderosos en el cuello para soportar una cabeza tan masiva». Esperemos por el bien de la lagartija que sus músculos fueran extra fuertes.

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