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Los astrónomos encuentran evidencia notable de que los adentros de algunos exoplanetas son similares a las de la Tierra

Exoplanetas. Son muy pequeños y están muy lejos. Normalmente tenemos que detectarlos por medios indirectos. Las imágenes directas son raras, y no muy detalladas. Incluso averiguar qué hay en su atmósfera es difícil. Así que uno pensaría que tratar de analizar sus interiores sería definitivamente una tarea demasiado dura.

Pero estarías equivocado. Un equipo de astrónomos de la Universidad de California en Los Ángeles ha encontrado una manera, y es absolutamente brillante. Han analizado las firmas químicas de cuerpos rocosos como planetas y asteroides en el espectro de las estrellas enanas blancas, en las que los cuerpos rocosos se estrellaron previamente.

No sólo se trata de una nueva técnica notable, sino que también sugiere que el interior de los exoplanetas es geoquímicamente similar al de la Tierra.

«Al observar estas enanas blancas y los elementos presentes en su atmósfera, estamos observando los elementos que están en el cuerpo que orbitaron a la enana blanca», explicó la astroquímica Alexandra Doyle de UCLA.

«Observar a una enana blanca es como hacer una autopsia del contenido de lo que ha engullido en su sistema solar.»

Estudio ingenioso de las enanas blancas (El Universo Hoy)

Las enanas blancas son los núcleos ultradensos de estrellas muertas que comenzaron por debajo de 10 masas solares (más grandes que eso, y se convierten en estrellas de neutrones; más grandes de nuevo se convierten en agujeros negros).

Cuando la estrella se quede sin hidrógeno para quemarse, se inflará en una gigante roja, fusionando helio y carbono hasta que esos elementos también se agoten. Entonces las capas externas de la estrella serán voladas, y el núcleo brillante y ultradenso que queda –el cadáver de la estrella muerta, que ya no fusiona nada- es la enana blanca.

Doyle y su equipo observaron el espectro electromagnético producido por seis estrellas enanas blancas, entre 200 y 665 años-luz de distancia. Los diferentes elementos emiten y absorben longitudes de onda específicas, por lo que cuando se observa el espectro de una estrella, se pueden utilizar estas líneas de emisión y absorción para determinar su composición.

Debido a su densidad, la atmósfera de una enana blanca debería mostrar sólo los elementos más ligeros, con elementos más pesados atraídos hacia el interior de la estrella, donde serían indetectables. Pero esto no es lo que el equipo encontró.

«Si tan sólo mirara una estrella enana blanca, esperaría ver hidrógeno y helio», dijo Doyle.

Otros exoplanetas comparten la geoquímica de la Tierra(Sciencealert)

«Pero en estos datos, también veo otros materiales, como el silicio, el magnesio, el carbono y el oxígeno, material que se acumuló en las enanas blancas de los cuerpos que las orbitaban».

Y eso reveló algo realmente interesante – que los planetas rocosos y los asteroides y otros trozos y piezas que habían sido sumergidos en las estrellas estaban hechos de cosas similares a la Tierra.

La clave estaba en la oxidación del hierro – el proceso por el cual los electrones del hierro son compartidos con el oxígeno, lo que resulta en un enlace químico entre ellos y produce óxido de hierro, también conocido como óxido.

Aquí en el Sistema Solar, los cuerpos rocosos como Marte, la Tierra y un montón de asteroides tienen un alto nivel de esta oxidación de hierro.

Por eso Marte es rojo. Y también es por eso que la Tierra es como es.

«Toda la química que ocurre en la superficie de la Tierra puede ser rastreada hasta el estado de oxidación del planeta», dijo el cosmoquímico Edward Young de UCLA.

«El hecho de que tengamos océanos y todos los ingredientes necesarios para la vida se debe a que el planeta se está oxidando tal como está. Las rocas controlan la química».

Así que, para construir un exoplaneta similar a la Tierra, probablemente necesitarías una geoquímica similar. Y si los exoplanetas tienen o no esta geoquímica ha sido un gran misterio. Aquí es donde entra el análisis del equipo de los espectros de las estrellas.

«Medimos la cantidad de hierro que se oxidó en estas rocas que golpearon a la enana blanca», dijo Young.

Y eran muy similares a la Tierra y a Marte.

Por lo tanto, los planetas rocosos que podrían tener atmósferas similares a las de la Tierra, placas tectónicas, campos magnéticos – pueden no ser increíblemente raros. Es un poco más difícil de detectar que los gigantes gaseosos que solemos encontrar.

«Acabamos de aumentar la probabilidad de que muchos planetas rocosos sean como la Tierra, y hay un gran número de planetas rocosos en el universo.»

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