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Lanzador satelital Virgin Orbit realiza ensayo general

Virgin Orbit planea lanzar sus vehículos desde el aire

El domingo pasado, el pequeño lanzador satelital Virgin Orbit realizó un intrincado ensayo general sobre cómo planea lanzar cohetes al espacio, sin enviar ningún cohete a ninguna parte. La demostración exitosa potencialmente allana el camino para el primer lanzamiento de prueba de la compañía en algún momento de este año.

En lugar de lanzar sus vehículos verticalmente desde el suelo, como la mayoría de las otras compañías de cohetes, Virgin Orbit planea lanzarlos desde el aire. La compañía ha desarrollado un pequeño cohete llamado LauncherOne, que está diseñado para despegar desde debajo del ala del avión gigante 747 de la compañía apodado Cosmic Girl. El avión está destinado a volar a una altitud de 35,000 pies, y desde allí, LauncherOne se caerá del ala y encenderá su motor principal. Luego subirá el resto del camino al espacio.

Virgin Orbit ha pasado por un riguroso programa de pruebas antes de su primer lanzamiento, un proceso que ha implicado probar los motores de LauncherOne en tierra, realizar vuelos periódicos con Cosmic Girl y más. La compañía también ha estado haciendo misiones de demostración incrementales tanto con el cohete como con el avión. Primero, Virgin Orbit voló a Cosmic Girl con un cohete ficticio adjunto, lleno de agua para simular cómo pesará LauncherOne cuando esté cargado de propelente. Y en julio, la compañía dejó caer a LauncherOne de Cosmic Girl, para ver si el cohete cae como se esperaba.

Sputnik Mundo-Sputnik News

Durante el vuelo del domingo, Virgin Orbit recorrió cada parte del proceso de lanzamiento de LauncherOne sin el despegue real. La compañía llenó el LauncherOne con nitrógeno líquido, que es similar en temperatura al propulsor de oxígeno líquido extremadamente frío que el cohete llevará cuando esté listo para volar. Cosmic Girl luego despegó de las instalaciones de Virgin Orbit en Mojave, California, y realizó un plan de vuelo regular para un lanzamiento.

El avión voló al lugar exacto sobre el océano donde LauncherOne caerá durante su primera prueba. Incluso hizo la misma maniobra de pull-up que hará justo antes de que LauncherOne se suelte del ala, lo que está destinado a colocar el vehículo en el ángulo correcto para entrar en órbita. Para este ensayo general, el cohete frío permaneció unido, y el avión regresó a Mojave después.

Virgin Orbit afirma que la demostración salió bien y dice que proporcionará más detalles sobre sus planes para su primer lanzamiento de prueba pronto. El momento del lanzamiento de esa prueba sigue siendo incierto. La compañía ha reorganizado completamente sus operaciones comerciales en respuesta a la pandemia de COVID-19. Hasta un 90 por ciento de la fuerza laboral de Virgin Orbit se queda en casa, y la compañía ha realizado algunos cambios importantes en sus instalaciones, según una publicación de blog:

«Reconfiguramos nuestro Control de Misión. Reescribimos los procedimientos para nuestros técnicos en el taller y en el sitio de prueba para cumplir con los requisitos de distanciamiento social. Ya estábamos acostumbrados a usar equipos de protección personal durante muchas de nuestras operaciones, pero ahora estamos aumentando nuestros estándares para que coincidan con las pautas más recientes de los CDC y otros expertos médicos líderes. Y, por supuesto, pasamos tiempo extra esterilizando regularmente cada pulgada cuadrada de nuestras instalaciones de fabricación, educando constantemente a nuestro personal y mucho más».

SlashGear

Debido a todos estos cambios, la compañía dice que todavía hay algunos ensayos más que hacer antes del primer lanzamiento para que los empleados puedan ejecutar las operaciones con todos los nuevos procedimientos COVID-19 en su lugar. Pero Virgin Orbit dice que su lanzamiento inaugural «estará directamente en nuestra mira».

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