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La NASA suspende el desarrollo de su futuro cohete por la pandemia

Dos centros de la NASA están aumentando las restricciones

La NASA suspendió la producción y las pruebas de su futuro cohete espacial y cápsula de la tripulación en respuesta al empeoramiento de la pandemia de coronavirus. Los dos vehículos son piezas críticas del ambicioso plan de la NASA para devolver humanos a la Luna para 2024, pero con el desarrollo suspendido temporalmente, cumplir con ese plazo será aún más improbable.

El cierre se produce en medio de la decisión de la NASA de aumentar las restricciones en dos de los centros de la agencia. Las instalaciones de la Asamblea Michoud en Louisiana y el Centro Espacial Stennis en Mississippi se están trasladando a la Etapa 4 dentro del «Marco de Respuesta» de la NASA para enfrentar la pandemia, que es la etapa más estricta. Eso significa que el teletrabajo es absolutamente obligatorio y todos los viajes están suspendidos. El cambio se realizó después de que un empleado de Stennis dio positivo por COVID-19, la enfermedad causada por el nuevo coronavirus, según una publicación de blog del administrador de la NASA Jim Bridenstine. Nadie en Michoud ha dado positivo por el virus todavía, pero hay un número creciente de casos cerca del centro.

Ambos centros juegan papeles críticos en el desarrollo del próximo gran cohete de la NASA, el Sistema de Lanzamiento Espacial o SLS. Los núcleos del cohete son construidos principalmente en Michoud por personal de la NASA y empleados de Boeing, el principal contratista del vehículo. Mientras tanto, el primer núcleo completo del SLS se encuentra actualmente en Stennis, donde está programado para someterse a una prueba de terreno significativa a finales de este año. Llamado Green Run Test, el ejercicio encenderá todos los motores del cohete mientras se mantiene presionado, simulando un lanzamiento sin ir al espacio. El objetivo de la prueba es allanar el camino para el lanzamiento inaugural del SLS, que actualmente está programado para 2021.

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Ahora, con ambos centros restringiendo el acceso, la producción de nuevos núcleos SLS y el trabajo necesario para prepararse para la Prueba de Green Run se están deteniendo. «Los equipos de la NASA y los contratistas completarán un cierre ordenado que pondrá todo el hardware en condiciones seguras hasta que se pueda reanudar el trabajo», escribió Bridenstine en su actualización. «Una vez que esto se complete, el personal permitido en el sitio se limitará a los necesarios para proteger la vida y la infraestructura crítica». La NASA está reevaluando qué personal se considerará «crítico para la misión» y se le permitirá en el sitio de cada instalación.

El cierre es otro golpe para el programa SLS, que sufrió demoras y costos excesivos mucho antes de que comenzara la pandemia. Originalmente programado para su lanzamiento en 2017, el primer vuelo del cohete no ocurrirá hasta finales del próximo año como muy pronto, y su primer vuelo con tripulación a bordo está planeado para 2022 o 2023. El presupuesto del programa se ha disparado durante la última década, el costo total de desarrollo esperado es de $ 18.3 mil millones para el momento en que el cohete sea lanzado, según un informe reciente del Inspector General de la NASA .

A pesar de todos estos problemas, el SLS es una parte clave del programa Artemis de la NASA para aterrizar a la primera mujer en la Luna. El tercer vuelo del vehículo está destinado a transportar astronautas en esa misión histórica a la superficie lunar. Dada la fecha límite de 2024 establecida por la administración Trump, ya había muy poco margen de maniobra con el cronograma actual de SLS para cumplir ese plazo. Un cierre como este pone en peligro ese objetivo, algo que la NASA reconoce.

«Nos damos cuenta de que habrá impactos en las misiones de la NASA, pero a medida que nuestros equipos trabajan para analizar la imagen completa y reducir los riesgos, entendemos que nuestra principal prioridad es la salud y la seguridad de la fuerza laboral de la NASA», escribió Bridenstine.

El CEO

La otra pieza crítica de hardware necesaria para el programa Artemis es la cápsula de la tripulación Orion, en la que los astronautas viajarán. La cápsula de Orion que volará en el primer vuelo del SLS acaba de someterse a pruebas en Ohio y está a punto de viajar a Cabo Cañaveral, Florida, antes del lanzamiento el próximo año. Ahora parece que una vez que Orion llegue a Florida, el trabajo en ese vehículo se cerrará temporalmente. Mientras tanto, el trabajo en futuras cápsulas de la tripulación de Orion se detendrá en Michoud.

Con este último movimiento, tres de los centros de la NASA están en la Etapa 4, junto con el Centro de Investigación Ames en Silicon Valley. El resto está en la Etapa 3, que permite al personal esencial de la misión acceder a los centros de la NASA y viajar. A medida que la nueva situación de coronavirus empeora, probablemente no pasará mucho tiempo hasta que todos los centros pasen a la Etapa 4. No está claro cómo eso afectará el resto de las actividades de la NASA, como los lanzamientos desde el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida. El Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston sostiene que sus controladores de vuelo pueden continuar operando la Estación Espacial Internacional incluso en la Etapa 4.

«Continuaré diciendo, así ninguno de nosotros olvida que: no hay un equipo mejor preparado para hacer cosas difíciles», escribió Bridenstine en su publicación. «Cuídate a ti mismo, a tu familia y a tu equipo de la NASA».

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