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La NASA asigna a SpaceX el envío de carga y suministros a la Luna

La NASA propone construir una estación espacial en órbita alrededor de la Luna

En medio de la crisis que vive EE. UU. por la pandemia, la NASA todavía está mirando hacia su objetivo a largo plazo de enviar a los humanos nuevamente a la superficie lunar y ahora está pidiendo a SpaceX que comience a realizar viajes de carga a la Luna en un futuro cercano. La NASA le otorgó a la compañía aeroespacial un nuevo contrato, encargando a SpaceX enviar carga y suministros a una estación espacial que la NASA quiere construir en la órbita de la Luna.

Esta asociación es parte del programa Artemis de la NASA, una iniciativa para aterrizar a la primera mujer en la superficie lunar para 2024. La NASA ha propuesto construir una estación espacial en órbita alrededor de la Luna llamada Gateway, donde los astronautas pueden trabajar y entrenar antes de descender al suelo lunar. Gateway necesitará suministros y experimentos científicos de vez en cuando, y SpaceX es la primera compañía encargada de hacer que eso suceda.

SpaceX ha estado suministrando carga a la Estación Espacial Internacional durante casi una década, empacando suministros dentro de la cápsula Dragon de la compañía y lanzándolos encima de un cohete Falcon 9. Para obtener suministros en el futuro para Gateway, SpaceX utilizará algunos vehículos mejorados. La compañía está desarrollando un nuevo vehículo de carga llamado Dragon XL, una nave espacial cilíndrica blanca que puede «transportar más de 5 toneladas métricas de carga a Gateway en órbita lunar», según SpaceX. El Dragón de gran tamaño se lanzará sobre el cohete Falcon Heavy de SpaceX.

Gracias a un contrato de precio fijo, SpaceX está pendiente de enviar múltiples misiones de suministro a Gateway una vez que la estación esté en funcionamiento. Durante cada viaje, el Dragon XL permanecerá conectado a la puerta de enlace durante seis a 12 meses. La cápsula llevará cosas como «materiales de recolección de muestras y otros artículos que la tripulación pueda necesitar en el Gateway y durante sus expediciones en la superficie lunar», según la NASA.

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«Regresar a la Luna y apoyar la futura exploración espacial requiere la entrega asequible de cantidades significativas de carga«, dijo Gwynne Shotwell, presidente y COO de SpaceX, en un comunicado. «A través de nuestra asociación con la NASA, SpaceX ha estado entregando investigación científica y suministros críticos a la Estación Espacial Internacional desde 2012, y nos sentimos honrados de continuar el trabajo más allá de la órbita de la Tierra y llevar la carga de Artemis a Gateway».

SpaceX probablemente no será la única compañía encargada de enviar suministros a Gateway. En última instancia, la NASA tiene la opción de agregar múltiples proveedores de carga y ha asignado hasta $ 7 mil millones para gastar en contratos de carga para Artemis. Cada contrato garantiza que la NASA ordenará al menos dos misiones de carga por proveedor y la NASA puede solicitar misiones por hasta 12 años.

Sin embargo, es cada vez más improbable que la NASA pueda cumplir con su fecha límite de 2024, ya que la pandemia de coronavirus ha obligado a la agencia a suspender la producción de algunos programas clave. En particular, la NASA cerró el desarrollo de su próximo gran cohete, el Sistema de Lanzamiento Espacial, que la agencia planea usar para volar a los primeros astronautas de Artemis a la Luna.

SpaceX todavía está operando en medio de la pandemia ya que el estado de California ha considerado que la compañía es una misión esencial, debido a su trabajo con el Departamento de Defensa. Por lo tanto, es posible que la compañía aún pueda comenzar a desarrollar esta nueva cápsula. Pero no está claro cuándo Gateway estará listo para recibir su primer envío.

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