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La ESA pone cuatro de sus misiones espaciales en «configuraciones seguras»

Reducirán el personal que pueda ingresar al centro de control

La Agencia Espacial Europea está poniendo cuatro de sus misiones espaciales en «configuraciones seguras» en medio de la nueva pandemia de coronavirus, ya que la agencia planea reducir el número de personas que pueden ingresar al centro de control de misión principal de la ESA en Alemania. Los instrumentos de estas naves espaciales se apagarán y los vehículos pasarán «en gran medida desatendidos» a medida que viajan por todo el Sistema Solar, según la ESA.

«Nuestra prioridad es la salud de nuestra fuerza laboral y, por lo tanto, reduciremos la actividad en algunas de nuestras misiones científicas, especialmente en naves espaciales interplanetarias, que actualmente requieren la mayor cantidad de personal en el sitio», dijo Rolf Densing, director de operaciones de la ESA.

Las misiones que apagaran sus motores, dos incluyen vehículos en órbita alrededor de Marte, el ExoMars Trace Gas Orbiter y Mars Express, que toman medidas de la atmósfera del Planeta Rojo. Una misión llamada Cluster también está en silencio, que incluye cuatro naves espaciales actualmente en órbita alrededor de la Tierra que estudian cómo las partículas provenientes del Sol interactúan con el campo magnético de nuestro planeta. La misión Solar Orbiter de la ESA, que acaba de lanzarse en febrero para estudiar los polos del Sol, también está apagando sus instrumentos.

La mayoría de los empleados de la ESA han estado trabajando desde casa durante las últimas dos semanas, pero la agencia decidió aumentar las restricciones en su Centro Europeo de Operaciones Espaciales en Darmstadt, Alemania, después de que un empleado que trabajaba allí dio positivo por COVID-19. Los gobiernos locales, estatales y nacionales en Europa también han implementado restricciones más estrictas en todo el continente.

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La agencia sostiene que estas naves espaciales están en órbitas estables y estarán a salvo mientras estén en estas nuevas configuraciones. «Estas sondas están diseñadas para mantener de forma segura largos períodos con interacción limitada o nula con el suelo, requeridas, por ejemplo, para los períodos que pasan detrás del Sol visto desde la Tierra, cuando no es posible el contacto por radio durante semanas», agrega Densing. «Confiamos en que con interacciones muy limitadas e infrecuentes con el control terrestre, las misiones pueden permanecer de forma segura en ese modo de operación durante meses, si la duración de las medidas de mitigación del coronavirus lo requieren».

Mientras tanto, el personal que todavía está autorizado para el control de la misión se centrará en mantener la otra nave espacial de la ESA en todo el Sistema Solar, incluido el vehículo BepiColombo en su camino hacia Mercurio. Esa nave espacial está programada para hacer un sobrevuelo de la Tierra en abril, y la ESA dice que solo un «número muy pequeño de ingenieros» estará disponible para realizar la maniobra. También se asegurarán de mantener un distanciamiento social adecuado durante el control de la misión.

Estas no son las primeras misiones espaciales europeas que experimentan retrasos y retrocesos debido a la nueva pandemia de coronavirus. El lanzamiento del rover Rosalind Franklin Mars de la ESA se retrasó hasta 2022, en parte debido a las restricciones de viaje que se imponen en toda Europa. Y los lanzamientos desde el principal puerto espacial de Europa en la Guayana Francesa se han suspendido indefinidamente hasta que la pandemia disminuya.

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