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La construcción del gran cohete de la NASA está por encima del presupuesto y atrasado

El inspector de la NASA ha estado advirtiendo durante años estas fallas

La NASA todavía tiene problemas para administrar el desarrollo de su próximo gran cohete, el Sistema de Lanzamiento Espacial, según una nueva auditoría. El informe es el último de una serie de informes condenatorios del inspector general de la NASA, que ha estado advirtiendo sobre problemas de programación y presupuesto con el cohete durante años.

El Sistema de Lanzamiento Espacial, o SLS, es el epicentro del programa Artemis de la NASA, el plan de la agencia es llevar nuevamente a los humanos a la Luna para el 2024 y colocar a la primera mujer en la superficie lunar. Una vez completado, el SLS se convertirá en el cohete más poderoso del mundo, capaz de elevar más de 200,000 libras de material en la órbita terrestre baja. La NASA planea hacer volar el SLS con personas, enviándolas a atracar en una pequeña estación alrededor de la Luna donde luego viajarán a la superficie en un módulo de aterrizaje.

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Dado que el SLS es tan crucial para las ambiciones lunares de la NASA, el inspector general realizó una evaluación completa de los contratos para todos los elementos principales del cohete. Tres contratistas del gobierno, Boeing, Aerojet Rocketdyne y Northrop Grumman, están trabajando en el cohete; Boeing maneja la mayoría del vehículo, mientras que Aerojet fabrica los motores y Northrop está fabricando propulsores que le darán al cohete un empuje adicional en el despegue. Todos los contratistas han experimentado problemas técnicos y retrocesos, lo que resultó en un aumento de costos de $ 2 mil millones y dos años de demoras, según el informe. De hecho, todo el programa SLS supera el presupuesto y está retrasado en más del 33 por ciento, en comparación con las cifras de referencia que la NASA dio al Congreso para 2019. Y eso probablemente crecerá al 43 por ciento, según el informe, a medida que ocurran más retrasos en el cronograma.

La NASA originalmente esperaba que el cohete hiciera su debut en 2017. Pero Boeing solo terminó de construir el núcleo del cohete a principios de este año antes de enviarlo a Mississippi para probarlo. Durante un tiempo, la NASA ha estado apuntando al SLS para que se lance en su primer vuelo de prueba sin tripulación en noviembre de este año, pero los funcionarios de la agencia han reconocido que el SLS no volará hasta 2021 como muy pronto.

Mientras tanto, el costo del programa se ha disparado. Hasta diciembre de 2019, el programa SLS había costado un total de $ 14.8 mil millones, y se espera que crezca a $ 17 mil millones para fines de este año, según el inspector general. De ese total, $ 6 mil millones no se informa ni se rastrea. De todos modos, el costo total es un 60 por ciento más que los $ 10.8 mil millones que la NASA había previsto originalmente para el proyecto en 2014, dijo la auditoría. El programa probablemente crecerá a $ 18.3 mil millones para el momento en que el cohete realmente vuele el próximo año, si el vehículo puede cumplir con la nueva fecha límite de 2021. Si el segundo vuelo del SLS se desliza a 2023, el programa completo probablemente será de $ 22.8 mil millones para entonces, según la auditoría.

El inspector general atribuye estos problemas a problemas técnicos, mala gestión y bajo rendimiento de los contratistas de la NASA. El alcance de la NASA para el SLS ha estado en constante cambio, con la agencia cambiando el diseño del vehículo para varias misiones futuras. Además, el inspector general advierte a la NASA por continuar entregando honorarios de adjudicación a Boeing y otros contratistas, a pesar de los plazos vencidos y el mal desempeño. Boeing y la NASA han atribuido su bajo rendimiento al hecho de que han pasado 50 años desde que alguien ha desarrollado un cohete de este tamaño, y esa experiencia se ha reducido desde entonces.

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El inspector general de la NASA, junto con la Oficina de Responsabilidad del Gobierno, ha estado advirtiendo sobre la mala gestión del programa SLS durante años. Auditoría tras auditoría ha cuestionado el calendario de la NASA para el cohete y señaló fallas en la forma en que Boeing ha administrado el programa. Este informe en particular también llega en un momento vulnerable para Boeing, solo unos meses después de que la otra nave espacial en desarrollo de la compañía, el CST-100 Starliner, hiciera un vuelo de debut menos que estelar para la NASA. Una investigación reciente sobre la fallida misión de Starliner reveló 61 acciones correctivas que Boeing debe tomar para solucionar los problemas experimentados durante el vuelo.

En cuanto al SLS, el inspector general tiene algunas sugerencias sobre cómo abordar esos problemas. La auditoría dice que la NASA necesita informarle al Congreso que el programa ha excedido su cronograma y presupuesto, analizar más de cerca cómo las personas administran estos programas y desarrollar un nuevo modelo de contabilidad de costos.

En respuesta a la auditoría, la NASA acordó hacer todos los cambios que sugirió el inspector general, y planea crear un nuevo calendario para que el programa avance. «La NASA ya ha comenzado a implementar mejoras para rastrear mejor el costo y el cronograma y para informar el progreso en relación con la línea de base», dijeron los funcionarios de la NASA en respuesta.

Boeing también argumentó que aprendió mucho mientras desarrollaba el SLS. «La experiencia adquirida con esfuerzo durante el desarrollo inicial de SLS está dando como resultado ahorros y eficiencias significativas en el desarrollo y la producción posteriores», dijo Boeing en un comunicado. «Estamos comprometidos a apoyar la visión de la NASA de tener botas en la luna para 2024».

Al ver cómo el programa SLS ha luchado continuamente con los plazos, no está claro si el cohete cumplirá su fecha límite el próximo año. Y con todos estos retrasos, es cada vez más improbable que la NASA pueda cumplir su objetivo de enviar humanos de regreso a la Luna para 2024, especialmente si el SLS es una parte central de ese plan. Pase lo que pase, el programa SLS promete ser un esfuerzo muy costoso para la NASA. El inspector general estimó que todo el programa SLS, junto con la cápsula de la tripulación Orion necesaria para transportar humanos y los sistemas terrestres necesarios para soportar el cohete, habrán costado a la NASA $ 50 mil millones para 2024.

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