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Inmensas torres de tormenta en Marte de 80 km de altura

Fueron el final de un Rover en 2018

Cuando una gran tormenta de polvo sobre Marte alcanza su máxima potencia, puede convertirse en un coloso que destruye el mundo. Esto sucede regularmente en Marte, y estas tormentas usualmente comienzan como una serie de tormentas más pequeñas y desbocadas.

Los científicos de la NASA dicen que estas tormentas pueden desovar torres masivas de polvo marciano que alcanzan los 80 km de altura. Y ese fenómeno podría ayudar a explicar cómo Marte perdió su agua.

Durante la última tormenta de polvo global en 2018, que significó el fin del rover de la Oportunidad, los orbitadores mantuvieron una estrecha vigilancia sobre Marte, obteniendo una buena visión del ciclo de vida de la tormenta. Una torre de polvo comienza en la superficie marciana como un área de polvo levantado rápidamente que es del tamaño de Rhode Island.

La nube en el fondo del medio es una torre de tormenta de arena de Marte. (NASA/JPL-Caltech/MSSS)

La torre que se levantó durante la tormenta de 2018 llegó a alcanzar los 80 km (50 millas). Una vez que una tormenta como ésta termina de levantarse y comienza a descomponerse, la torre puede formar una capa de polvo de 56 km de altura (35 millas).

Un nuevo documento de investigación arroja luz sobre el fenómeno de las torres de polvo. El artículo se publica en Journal of Geophysical Research: Planetas.

Las tormentas de polvo globales de Marte son únicas; no hay nada como ellas en la Tierra. Ocurren aproximadamente una vez cada tres años. «Las tormentas de polvo mundiales son realmente inusuales», dijo el científico de Mars Climate Sounder David Kass de JPL. «Realmente no tenemos nada como esto en la Tierra, donde el clima de todo el planeta cambia durante varios meses.»

(European Space Agency)

Las torres de polvo pueden aparecer durante todo el año en Marte, no sólo durante las tormentas de polvo globales. Pero durante la tormenta de 2018, el Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA vio algo diferente. «Normalmente el polvo caería en un día o dos», dijo Heavens. «Pero durante una tormenta global, las torres de polvo se renuevan continuamente durante semanas.» En algunos casos, se observaron múltiples torres durante 3 semanas y más.

Las torres de polvo que se forman durante estas tormentas -y que incluso pueden formarse cuando no hay tormentas globales- son calentadas por el Sol y se elevan hacia la atmósfera. Los científicos piensan que las moléculas de agua que forman las nubes nebulosas de Marte quedan atrapadas en todo ese polvo, y son transportadas a la atmósfera.

Es similar a cómo se forma una nube de tormenta o cumulonimbos durante una poderosa tormenta en la Tierra. Pero a grandes altitudes en Marte, la radiación solar rompe las moléculas de H2O. Estas torres de polvo podrían explicar, al menos parcialmente, cómo Marte perdió su agua durante miles de millones de años.

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