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Europa y Rusia retrasan el lanzamiento de su rover a Marte hasta el 2022

Necesitan hacer más pruebas en los paracaídas del vehículo

Europa y Rusia han decidido retrasar el lanzamiento de su rover robótico a Marte hasta 2022, en lugar de lanzarlo este año como estaba planeado originalmente. Se necesitan más pruebas en los paracaídas del vehículo antes del lanzamiento, según la Agencia Espacial Europea (ESA), y no hay tiempo suficiente para realizar todo ese trabajo para el lanzamiento este año.

«Hemos aceptado juntos el consejo de que el lanzamiento este año significaría sacrificar las pruebas esenciales restantes», dijo Jan Wörner, director general de la ESA, durante una conferencia de prensa. «Esta es una decisión muy difícil, pero estoy seguro de que es la correcta», agregó.

Esta es la segunda demora importante para el rover, que es una pieza crítica de la misión ExoMars: un programa de asociación entre la ESA y la corporación espacial estatal de Rusia, Roscosmos, cuyo objetivo es descubrir si Marte alguna vez acogió vida. Originalmente, el rover Rosalind Franklin, llamado así por la famosa química, debía lanzarse en 2018, pero se retrasó hasta 2020 debido a retrasos en la entrega de las cargas científicas. Ahora, los paracaídas necesarios para aterrizar el vehículo en Marte son los culpables. El año pasado, dos pruebas de caída a gran altitud aquí en la Tierra dañaron los paracaídas, y algunos incluso se rompieron mientras se inflaban. La ESA quiere hacer dos pruebas de paracaídas adicionales antes de la misión, pero no ocurrirán a tiempo para permitir que se produzca un lanzamiento este verano.

Lunar and Planetary Institute

«Esto será un poco más tarde de lo que esperábamos obtener, pero obviamente, hasta que estas pruebas sean exitosas, tenemos el riesgo restante», dijo Wörner.

Además, algunos de los componentes electrónicos del vehículo deben devolverse a sus proveedores para la resolución de problemas. El software final para la misión también se retrasa, y los ingenieros no tienen tiempo suficiente para probarlo antes del verano. Y si eso no fuera suficiente, Wörner admitió que la nueva pandemia de coronavirus está jugando un papel en el retraso.

«Decir que el coronavirus es la única razón, eso no sería del todo justo», dijo Wörner. “Pero, por supuesto, ahora en esta situación, vemos que el coronavirus también tiene un impacto en la preparación. Porque las personas de diferentes lugares de la industria en Rusia, Italia y Francia no pueden moverse fácilmente como en el pasado «.

Ahora, la primera opción para lanzar el rover Rosalind Franklin es 2022, gracias a cómo la Tierra y Marte orbitan alrededor del Sol. Los dos planetas solo se deslizan uno al lado del otro cada 26 meses, dando a los científicos una ventana limitada para lanzar naves espaciales al Planeta Rojo. Con la apertura de una ventana de lanzamiento este verano, varios países, incluidos los EE.UU., China y los Emiratos Árabes Unidos, están lanzando naves espaciales a Marte. Pero como ExoMars no puede cumplir el plazo, la próxima oportunidad de lanzamiento es entre agosto y octubre de 2022.

Spaceflight Now

El lanzamiento del rover Rosalind Franklin es la segunda fase del programa ExoMars. La primera sucedió en 2016, con el lanzamiento de un módulo de aterrizaje y una nave espacial diseñada para orbitar alrededor del Planeta Rojo y detectar gases que podrían provenir de la vida en el suelo. Esa misión resultó ser un éxito parcial; el orbitador entró en la órbita de Marte como se esperaba, pero el módulo de aterrizaje se estrelló contra el suelo, gracias a una falla que arrojó la secuencia de aterrizaje .

Afortunadamente, el módulo de aterrizaje que se estrelló fue realmente solo un vehículo de prueba destinado a demostrar las tecnologías necesarias para esta segunda fase de ExoMars. Pero la desaparición del módulo de aterrizaje ilustra que llevar el equipo a Marte de una pieza es una tarea increíblemente difícil que requiere tanta planificación y preparación como sea posible. Y el rover Rosalind Franklin debe tocar suavemente la superficie del planeta para funcionar correctamente.

Mientras ESA y Roscosmos esperan para 2022, el rover se almacenará y los ingenieros lubricarán el vehículo durante los próximos dos años para mantener todos sus componentes. Mientras tanto, el cohete ruso Proton que lanzará el rover y la nave espacial europea del vehículo están listos para funcionar y no tienen problemas. Por lo tanto, el rover Rosalind Franklin debería estar listo para 2022 si las próximas pruebas salen bien.

«Por supuesto, es una gran decepción para todos y cada uno: para los científicos, los equipos, los ingenieros y también para mí mismo, porque los equipos han estado trabajando muy duro para hacer el lanzamiento este 2020», dijo Wörner, señalando que la gente había estado trabajando turnos adicionales este último mes para cumplir con la próxima fecha límite. «Pero ahora, para compartir la decepción, gritar y llorar, esperamos hacer posible el lanzamiento en 2022».

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