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Este extraño asteroide con dos colas ha cambiado de color de la noche a la mañana

La primera vez que los científicos se fijaron en el asteroide 6478 Gault lo hicieron con buenos motivos. La gran roca de unos 3.7 km tiene dos colas, siendo algo extremadamente raro en objetos de este tipo rocosos. Y si por eso no fuera poco, el asteroide ha cambiado de color. 

Es la primera ocasión que un objeto rocoso se transforma de color en medio de un estudio en tiempo real. Los expertos del observatorio de Infrarrojos (IRTF) de la NASA verificaron que el 6478 Gault se caracterizaba por una tonalidad rojiza en el espectro infrarrojo. Dos días después, el asteroide se mostró de color azul vivo.

6478 Gault es uno de los objetos astronómicos que se encuentran en el cinturón de asteroides alrededor del Sol y a unos 345,6 millones de kilómetros de él. Lo curiosos es que este objeto tiene cola, igual que un cometa, y único respecto a los demás asteroides. Además, también deja ir polvo, siendo esta la causa de su descubrimiento.

Asteroide con cambio de color

En medio del estudio, el asteroide cambió de color. Los astrónomos concluyeron que esta transformación se originó a causa de la radiación solar que ha tenido sobre la capa de polvo que lo recubre (silicatos en su mayor parte).
Diágrama con la órbita del asteroide en el interior del Sistema Solar (NASA)

 

El hecho es que la capa de polvo y el asteroide giran muy rápido sobre sí mismo. Este movimiento ejerce la fuerza suficiente como para emitir al espacio la capa superficial de polvo rojo que cubre y deja ver los minerales claros.

¿Por qué el cambio de color se ha producido ahora y tan rápidamente?

El Sol es la respuesta. El denominado Efecto Yorp es la razón por la que los objetos rocosos rotan sobre sí mismos. La radiación solar no se digiere de forma uniforme en la superficie de un objeto. Con el avance de millones de años, dicha absorción crea una situación que hace girar el asteroide cada vez más de prisa. Cuando consigue un punto crítico de velocidad, la fuera centrifuga desviste el objeto de sus capas superficiales.

Sin embargo, esta hipótesis no argumenta del todo por qué 6478 Gault tiene dos colas. Los astrónomos creen con la posibilidad de que la veloz rotación del objeto rocoso lo está dañando. El aspecto irregular es la causa de la cola que se puede apreciar en dos haces. Lo que sí que está claro es que el entorno del cinturón de asteroides es mucho más activo de lo que se creía.

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