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Astrónomos han detectado emisiones de luz que rompen récords

Por estallidos de rayos gamma

Dos violentas explosiones en galaxias a miles de millones de años-luz de distancia recientemente produjeron la luz más brillante del Universo. Los científicos lo descubrieron en acción por primera vez.

Las explosiones fueron estallidos de rayos gamma: erupciones cortas de la forma más energética de luz en el Universo.

El 14 de enero, dos satélites de la NASA detectaron una explosión en una galaxia a más de 4.000 millones de años luz de distancia. En 22 segundos, estos telescopios espaciales – el Observatorio Neil Gehrels Swift y el Telescopio Espacial Fermi de Rayos Gamma – transmitieron las coordenadas del estallido a astrónomos de toda la Tierra.

El primer estallido visto por los telescopios se produjo en julio de 2018. La segunda ráfaga, capturada en enero, produjo luz que contenía alrededor de 100.000 millones de veces más energía que la luz visible a nuestros ojos humanos.

(NASA / Nature, 2019)

Los fotones inundaron esos telescopios durante los siguientes 20 minutos, lo que llevó a nuevas revelaciones sobre algunas de las propiedades más elusivas de los estallidos de rayos gamma.

Los estallidos de rayos gamma aparecen sin previo aviso y sólo duran unos segundos, por lo que los astrónomos tuvieron que moverse rápidamente. Después de que los satélites detectaran la explosión de enero, los telescopios de la Tierra giraron para captar una inundación de miles de partículas de luz.

«Estos son, por mucho, los fotones de mayor energía jamás descubiertos a partir de una explosión de rayos gamma», dijo Elisa Bernardini, científica de rayos gamma.

Más de 300 científicos de todo el mundo estudiaron los resultados; su trabajo fue publicado el miércoles en la revista Nature.

Los astrónomos piensan que provienen de estrellas de neutrones que chocan o de supernovas. Una vez las estrellas se quedan sin combustible, se entregan a su propia gravedad y colapsan en agujeros negros.

«Los estallidos de rayos gamma son las explosiones más poderosas que se conocen en el Universo y típicamente liberan más energía en unos pocos segundos que nuestro Sol durante toda su vida», dijo el científico de rayos gamma David Berge en el lanzamiento.

Después de las breves e intensas erupciones de rayos gamma, siguen horas o días de resplandor. Pero los científicos nunca habían captado la luz de energía ultra-alta hasta estas dos recientes observaciones.

Los científicos esperan aprender más mientras giran los telescopios hacia más estallidos de rayos gamma como estos en el futuro.

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