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No eliminamos a los neandertales después de todo

Un nuevo estudio afirma

Desaparecieron hace unos 40.000 años. A pesar de su rica cultura, su robusta anatomía y las muchas similitudes que compartíamos, los neandertales desaparecieron de la faz de la Tierra.

Las razones han sido debatidas durante mucho tiempo, con muchas hipótesis que sugieren que la competencia con los humanos anatómicamente modernos (HMA) potencialmente superiores condujo al declive de los neandertales. Pero una nueva investigación indica que podría no ser así.

«Los investigadores, liderados por el ingeniero en biociencias y filósofo Krist Vaesen, de la Universidad Tecnológica de Eindhoven, en los Países Bajos, preguntan: «¿Desaparecieron los neandertales por nuestra culpa?»

«No, este estudio sugiere. La desaparición de la especie podría haberse debido simplemente a un golpe de mala suerte demográfica».

(conoceris)

En su estudio, Vaesen y su equipo realizaron simulaciones de población para sociedades neandertales de varios tamaños iniciales (de 50 individuos a 100, 500, 1,000 o 5,000), ignorando el factor hipotético de las interacciones competitivas con los antepasados directos de los humanos modernos.

Aunque se descartó el impacto histórico de ese conflicto de hace mucho tiempo, los investigadores incluyeron en su simulación tres elementos que se sabe que tienen un gran efecto sobre las poblaciones pequeñas.

Estos incluyeron los impactos de la endogamia, los efectos Allee (un fenómeno biológico en el que una población pequeña reduce la aptitud promedio de los individuos en el grupo) y la estocástica: fluctuaciones demográficas aleatorias en los nacimientos, las muertes y la proporción de sexos, que terminan poniendo a los grupos más pequeños en desventaja en términos de supervivencia general.

(Maestroviejo)

Según los investigadores, estos factores por sí solos -aparte de cualquier choque hipotético con otros humanos antiguos por los recursos- fueron suficientes para provocar la extinción del Neandertal durante los períodos de simulación de hasta 10.000 años.

«Nuestros resultados apoyan la hipótesis de que la desaparición de los neandertales podría haber sido el resultado de factores demográficos solamente, es decir, el resultado meramente de las dinámicas internas que operan en poblaciones pequeñas», explican los autores en su artículo.

Sus resultados tienen sentido, considerando lo pequeñas que eran las poblaciones de las antiguas especies humanas: Se cree que los neandertales eran sólo miles, dentro de un rango de 5.000 a quizás 70.000 individuos en su apogeo.

Además, el equipo especula que los humanos anatómicamente modernos podrían haber desempeñado un papel en ayudar a este declive natural y aleatorio de los neandertales, no compitiendo por los recursos, sino actuando como una distracción sexual (como bien sabemos que hicimos).

(iStock)

En otras palabras, debido al cruce entre los humanos antiguos y los neandertales, puede haber habido menos oportunidades para que los neandertales mantengan sus ya escasas, debilitadas y genéticamente vulnerables poblaciones.

«La mera intercalación de subpoblaciones de HAM entre subpoblaciones de Neandertales redujo las oportunidades de intra-reproducción y la actividad migratoria entre estas últimas», explican los investigadores.

«Como tal, la presencia de humanos modernos en Eurasia habría acelerado un proceso que, en algún momento, es probable que haya ocurrido de todos modos.»

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