El desastre de Chernóbil quizá creó (también) un paraíso

Hasta el siglo XIX, la cuenca del río Pripyat en la frontera entre Ucrania y Bielorrusia era un humedal y de tipo boscoso, y cómo de costumbre, los humanos lo arruinaron. Quemaron bosques para pastos y talaron árboles para obtener madera, o como combustible para hacer vidrio y vodka. A mediados del siglo XX, la mayor parte de esa industria había desaparecido, y los esfuerzos de reforestación impulsados por el hombre habían reconstruido la región de Pripyat nuevamente.

Entonces ¿qué ocurrió en Chernóbil?

El 26 de abril de 1986, una planta de energía nuclear llamada Chernóbil, en el río Pripyat, a unas 70 millas al norte de Kíev, explotó y se incendió, arrojando radiación a través del hemisferio norte, y eso sí que fue un gran cambio.

Los soviéticos terminaron evacuando a 300.000 personas de casi 2.000 millas cuadradas alrededor de la planta. La mayor parte de esa área ahora se llama la Zona de Exclusión de Chernóbil, y la antigua central eléctrica ahora está encerrada en un sarcófago de hormigón gigante.

Pero lo que le pasó a la Zona de Exclusión después de que todos se fueron es un tema de desacuerdo en la comunidad científica. Durante décadas, la investigación en el área dijo que la vida vegetal y animal había sido desconfigurada, y la vida que quedaba era mutada, enferma. Una investigación más reciente dice lo contrario: las plantas han vuelto a crecer y la vida animal es aún más diversa que antes del accidente. La Zona de Exclusión es un experimento viviente en cómo será el mundo después de que los humanos se hayan ido, habiendo dejado la devastación absoluta en nuestra estela.

El efecto de la radiación en humanos

Obviamente, exponer a 3.000 millones de seres humanos a nubes de estroncio radiactivo, yodo, cesio y plutonio sería algo muy malo incluso para Thanos. Alrededor de 134 personas que respondieron a la emergencia alrededor de la planta contrajeron una enfermedad aguda por radiación, pero 530.000 trabajadores de recuperación obtuvieron dosis suficientemente altas para ser preocupantes. Se están realizando estudios sobre lo que eso les hizo a sus cuerpos.

Un efecto parece no ser controvertido: cuanto más yodo radiactivo se expone, más probabilidades hay de que tenga cáncer de tiroides y otros problemas de tiroides más adelante en la vida. Los miembros del equipo de limpieza de hoy tienen desproporcionadamente más casos de leucemia y otros cánceres, así como cataratas. Afortunadamente, el radio I-131 no se queda. «Tiene una vida media tan corta que desapareció rápidamente, días y semanas después del accidente», dice Jim Beasley, ecólogo de la Universidad de Georgia que estudia la vida en la Zona de Exclusión. «Los animales en Chernóbil hoy no están expuestos a eso».

Los efectos de la radiación pueden volverse más raros. A principios de esta década, a un pequeño grupo de ancianos neoyorquinos se les diagnosticó un cáncer ultra-raro del ojo y nervio óptico; linfoma vitreorretiniano. Diez de ellos habían vivido cerca de Chernóbil después del accidente.

Las otras formas de vida en La Zona de Exclusión

El Bosque Rojo es un bosque de coníferas en su mayoría al oeste de la planta, donde los niveles de radiación eran los más altos, se volvieron rojos y luego murieron; y de ahí su nombre. Los primeros estudios de aves e invertebrados mostraron una disminución de la población, y lo mismo para los grandes mamíferos. «Si va a las áreas más contaminadas, como algunos sitios en el Bosque Rojo, en un día de primavera, apenas puede escuchar el canto de un solo pájaro», dice Anders Møller, ecólogo de la Universidad de París-Sud que ha estado estudiando Chernóbil desde 1991.

Junto con Timothy Mousseau, Møller ha advertido durante mucho tiempo sobre los efectos negativos de la radiación en el ecosistema. El equipo encontró, por ejemplo, tasas de mutación de 2 a 10 veces mayores en las golondrinas en la Zona de Exclusión que en Italia o en cualquier otro lugar de Ucrania, y daño genético en un grupo de otras especies de plantas y animales. Los signos de daño por radiación, como parches de albinos en aves, son más comunes cerca de Chernóbil, dicen, al igual que las anomalías en el esperma de aves y roedores.

Møller y Mousseau crearon el inventario de las poblaciones totales de invertebrados en y alrededor de la Zona de Exclusión, y encontraron que sus poblaciones eran más pequeñas en su interior. Lo mismo, según ellos, se aplica a las aves y los mamíferos, aunque los cambios no fueron consistentes para todas las especies. “Vemos impactos negativos de la radiación ionizante en organismos de vida libre. Esto se aplica a los mamíferos, insectos, arañas, mariposas, lo que sea» dice Møller. Otro problema es: ¿estas poblaciones de grandes mamíferos están compuestas por individuos sanos? Eso no se ha investigado aún.

Otras investigaciones

Sin embargo, otros investigadores que utilizan diferentes métodos han encontrado todo lo contrario. En la década de 1990, un estudio preliminar de roedores mostró que la radiación no tenía efecto en la población. Veinte años más tarde, un equipo de investigadores internacionales que contaron animales reales de helicópteros no encontraron diferencias mensurables en las poblaciones de alces, ciervos y jabalíes (y un aumento de siete veces en la población de lobos) en comparación con reservas naturales similares no contaminadas. Y todas esas poblaciones habían aumentado desde la primera década después del accidente.

¿Por qué la diferencia? Posiblemente es que los animales en cuestión se reproducen más rápido de lo que la radiación puede matarlos. «Si el 10 por ciento de la población se vio afectada por algo, y no estoy diciendo que lo esté, pero si lo estuviese, en la mayoría de las situaciones, eso no sería suficiente para causar una disminución».

O tal vez los animales mueran antes de que algo como una mutación o un cáncer pueda matarlos. «La mayoría de los animales mueren en sus primeros meses de vida, y aquellos que llegan a la edad adulta, la mayoría no viven más de varios años», dice Beasley. «El cáncer a menudo es un tipo de cosa de mucho desarrollo». Sin embargo, eso no tiene en cuenta la calidad de vida o la salud de un individuo en esas poblaciones, como dice Møller. Los animales pueden no estar muriendo de toxicidad por radiación, pero pueden tener cataratas o tumores. Sus vidas podrían no ser más cortas, pero podrían apestar.

Técnicas modernas para estudiar Chernóbil

Las metodologías también han cambiado. El grupo de Beasley ahora usa «estaciones de aromas» con ácidos grasos que a los animales les gusta oler. Cuando lo hacen, su presencia dispara una cámara, dando a su equipo evidencia fotográfica de al menos el rango general de una población. Encontraron lobos, perros, mapaches, jabalíes y zorros en números de población tan altos como cabría esperar en una región donde no hay personas que intenten matar estas cosas. También han atacado estaciones con peces muertos junto a los ríos y canales en la Zona de Exclusión, buscando encontrar cosas como nutrias y visones. «Una de las cosas que me gustan de las cámaras es que las imágenes no mienten», dice Beasley.

Desde el accidente los osos pardos han colonizado, o quizás han recolonizado, la Zona de Exclusión. A fines de la década de 1990, los investigadores europeos introdujeron el caballo Przewalski, casi extinto. Los bisontes están prosperando allí también. La ausencia de humanos parece haber permitido que estas poblaciones crezcan libremente.

¿Cuánta radiación hay presente en Chernóbil hoy en día?

La pregunta es sobre el equilibrio o las líneas de vida en competencia: ninguna presión humana significa que prospera un ecosistema diverso, pero la radiación podría frenar la ebullición de ese ecosistema. Sin embargo, uno de los problemas metodológicos es que nadie está realmente seguro de cuánta radiación hay. Algunas personas piensan que los radionúclidos que quedan están atrapados en el suelo; otros piensan que los animales que se desplazan por los bosques podrían llevar esas partículas con ellos y transportarlos a nuevos lugares. Incluso determinar el nivel de radiación es un problema. El equipo de Beasley está desplegando collares GPS para animales con dosímetros incorporados para tratar de responder finalmente las dosis reales.

Esas diferencias tienen efectos en cadena que dificultan estudiar Chernóbil. En el Bosque Rojo, por ejemplo, las coníferas que murieron fueron reemplazadas por árboles de hoja caduca que podrían tolerar mejor la radiación, pero su hojarasca es menos ácida, cambiando los microorganismos que viven en ella.

Todo esto importa porque la Zona de Exclusión es única. Hay solo algunos otros lugares en la Tierra que solían tener humanos y ya no. Estos son ejemplos de un mundo diferente, incluso si, o quizás especialmente porque, dos de esos lugares, Chernóbil y Fukushima, también son radioactivos. Si se cree que la energía nuclear será una de las formas clave de producir energía sin exacerbar la actual crisis climática de la Tierra, es importante saber qué tan grave puede ser un accidente en una de esas centrales nucleares. La energía nuclear es una fuente de energía verde o, al menos, ecológica: requiere agua fría (que luego se calienta) y genera una cierta cantidad de residuos, pero eso podría ser tolerable si también está dispuesto a soportar el riesgo ocasional de un Chernóbil o un Fukushima, hasta que alguien vuelva a diseñar estos sistemas para que sean más seguros.

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